SPHINX À TÊTE DE MORT

Sphinx à tête de mort, un papillon de légende

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L’un des papillons nocturnes les plus curieux est le sphinx tête de mort (Acherontia artropos). C’est aussi l’un des plus grands lépidoptères d’Europe, car ses ailes avant peuvent atteindre 10 cm de long et son poids jusqu’à 9 grammes.

Cette espèce, d’activité complètement nocturne, a un vol rapide et impétueux et est souvent attirée par la lumière et l’odeur de substances sucrées, de sorte qu’il pénètre souvent dans les habitations humaines et les boulangeries.

Le thorax de ce papillon a un motif circulaire jaune avec deux points noirs rappelant un crâne. C’est pour cette raison qu’il fait partie de nombreuses histoires et légendes qui le considèrent comme le messager de la mort, parce qu’en plus, quand il se sent en danger, il émet un son pitoyable produit par l’air qui aspire à travers une fissure étroite située dans son appareil buccal. Il est facile d’imaginer la peur que ces insectes provoquaient lorsqu’au milieu de la nuit ils pénétraient dans les pièces de la maison et émettaient de tels sons, alors qu’ils montraient la figure inquiétante d’un crâne gravé sur son dos. C’est pourquoi la superstition populaire prétendait que la maison dans laquelle il entrait annonçait une mort imminente. Comme ils entraient parfois dans les chambres de malades ou de mourants qui ne mettaient pas longtemps à mourir, cette croyance a été fermement renforcée et gravée dans la mémoire collective des habitants de nombreux villages ruraux. Malheureusement, à cause de ces fausses superstitions, elle a été persécutée et écrasée sans merci pendant des années.

Deux générations par an

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Dans les forêts, cette espèce a deux générations par an. La première génération vole à la fin du printemps, tandis que la deuxième génération vole à la fin de l’été et au début de l’automne. Par contre, dans les régions les plus septentrionales de l’Europe, il n’y a qu’une génération suivie par la chenille et la chrysalide. La phase larvaire des membres de la première génération a lieu au début de l’été, tandis que celle de la deuxième génération a lieu au milieu de l’automne.

Les chenilles du sphinx tête de mort ont deux couleurs distinctes, une brune et une jaune. Les deux ont un appendice en forme de S à l’arrière.

Au moment de la formation de la chrysalide, la chenille creuse un trou d’environ 20 cm dans le sol. Souvent, lorsque les pommes de terre sont cueillies à la main, la chrysalide brun rougeâtre apparaît entre elles.

Les chenilles se nourrissent principalement de la pomme de terre, de la tomate, de l’aubergine ou de la carotte, mais elles ne dédaignent pas le laurier-rose, le tabac, le strammonium, la vigne ou la fève. Il aime aussi le miel. Pour l’obtenir, ils sont généralement introduits dans les ruches, ce qui leur coûte généralement la vie, car les abeilles viennent en masse pour le piquer.

Le sphinx tête de mort a peu d’exigences sur son habitat. Il occupe de préférence des terrains de faible hauteur. Il est également présent dans les champs de moyenne montagne et les zones chaudes.

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Chaque année, des groupes plus ou moins nombreux de cette espèce volent d’Afrique vers le nord de l’Europe, arrivant plus ou moins loin, selon les conditions climatiques. Les années favorables, ils atteignent même l’Islande. Leur zone de distribution comprend toute l’Europe et une partie de l’Afrique. Il est également présent en Asie, où il atteint le Japon.

C’est une espèce capable de voler des longes distances, qui traverse la Méditerranée au cours de son voyage migratoire, bien que le sud des Alpes soit sédentaire. Plus au nord, les chenilles hivernantes meurent avec les premières gelées.

Les populations de cette espèce varient considérablement en nombre d’une année à l’autre. Pendant les périodes froides, leur nombre diminue, mais lorsque les années chaudes reviennent, ils volent en plus grand nombre. Il est très difficile d’effectuer un recensement exact de ce papillon, car il ne vole activement que tard dans la nuit.

Facile à identifier

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Le sphinx tête de mort a un corps épais et allongé et des ailes avant triangulaires, dont la face arrière est gris ou noire avec deux bandes jaunâtres et quelques taches brun rougeâtre. La face supérieure de ses ailes arrière est jaune avec deux lignes noires dentelées.

En position normale de repos, ce papillon passe complètement inaperçu, car sa coloration imite l’écorce des arbres. Lorsqu’il est découvert par les yeux d’un oiseau insectivore, il ouvre soudain ses ailes et le jaune ou le noir coloré de ses ailes arrières et les anneaux jaunes et noirs de son abdomen, trompe l’oiseau pendant quelques instants, un instant qui profite du papillon pour s’échapper.